Propiedades frutas tropicales I. La papaya

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Aprovechando mi estancia en Brasil, en estas semana dedicaré algunos posts a las propiedades y beneficios de algunas frutas tropicales. Solo algunas, porque realmente son muchísimas y la mayoría posee interesantes principios activos. ¡Qué paraíso!

Hoy he investigado acerca de las propiedades de la fruta del papayo (Carica papaya L.)

Características de la planta

El papayo es un árbol que pertenece a la familia de las caricaceae. Presenta un tronco sin ramas que puede alcanzar una altura de 2,5 metros. Las hojas son palmeadas y se disponen en círculo. Los frutos poseen una forma alargada, parecidos a un melón y por lo general pesan alrededor de medio kilo, solo en algunos casos llegan a pesar hasta 9 kilos.

Es una especie originaria de América Central, utilizada y conocida desde hace varios siglos. Su cultivo se ha extendido en otros continentes en áreas tropicales.

Papaya: propiedades y principios activos

La papaya es un fruto muy interesante desde el punto de vista nutricional. Contiene principalmente azúcares, fibra, proteínas, betacarotenos, vitaminas y sales minerales. En fitoterapia la parte utilizada es el látex que se obtiene con la incisión de la cáscara del fruto verde. Este líquido es rico en papaína, una enzima proteolítica (facilita la digestión de las proteínas) que mejora las funciones gástricas. El látex y el polvo que se obtiene de su deshidratación se tienen que manejar con cuidado para evitar el contacto con los ojos, pues es agresiva sobre la capa córnea y puede causar pérdida de la visión.

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Beneficios de comer la fruta

El consumo del fruto es aconsejado mejorar la digestión y en muchas culturas se suele tomar sobretodo después de comidas muy pesadas a base de carne, para facilitar la digestión. En casos de insuficiencia gástrica o duodenal, la papaína se puede tomar como sustituto enzimático. Se han realizado test de laboratorio que comprueban la eficacia del látex para combatir infestaciones intestinales por vermes (propiedad antihelmíntica).

El uso tópico tiene acción cicatrizante y detersiva y se aconseja en el tratamiento de heridas e infecciones bucales y faríngeas (fuente: fitoterapia.net).

Usos tradicionales

En algunos países se utilizan las hojas más tiernas en la cocina, por ejemplo para envolver la carne. Con las hojas secas, en cambio, se preparan infusiones digestivas. Mientras las semillas deshidratadas son utilizadas para sustituir la pimienta negra.

En algunos países asiáticos se utiliza la papaya verde para la preparación de platos salados. El fruto maduro se puede tomar puro o utilizar para la preparación de ensaladas, postres y otros platos.

Antiguamente, en algunas regiones de Méjico se le atribuía la propiedad de influir positivamente sobre la fertilidad masculina. En las mujeres, en cambio, un consumo excesivo de papaya podría tener el efecto contrario por inhibir la producción de estrógenos, pero no existen estudios que lo confirmen.

Fotografía: Francisco A. de Santana

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